Maailman kaikkien aikojen paras pyöräilijä

Kaikkien aikojen parasta huippupyöräilijää etsiessä ei auta viime vuosien tilastojen tutkaileminen, vaan täytyy palata 60- ja 70-luvuille. Näinä vuosina kilpailuissa nimittäin ajoi ja voitti kaikkien aikojen kovimpana kilpapyöräilijänä yhä pidetty belgialainen Eddy Merckx, jolle jopa annettiin paronin nimi ja arvo Belgian kuninkaan toimesta vuonna 1996. ”Kannibaalinakin” tunnetulla Merckxillä on hallussaan pyöräilyn ennätyksiä, joita ei ole vielä tänä päivänäkään onnistuttu päihittämään.

Eddy Merckx onkin kaikkein menestynein maantiekilpapyöräilijä, joka tuli nopeasti tunnetuksi hurjana ja armottomana vastustajana, joka ei välittänyt taktikoinnista, vaan pyrki aina voittamaan muut jokaisella mahdollisella etapilla. Merckx aloitti vahvasti, jatkoi vahvasti ja voitti vahvasti. Hän saikin itselleen maantiepyöräilyn maailmanmestaruuden amatöörisarjassa vuonna 1964 ja aloitti seuraavana vuonna menestyksekkään uransa ammattilaisena. Koko uransa aikana Merckx saavutti yhteensä 525 voittoa, joista 445 ammattilaisena. Ensimmäisen kerran hän voitti Ranskan ympäriajon vuonna 1969 ja rikkoi pyöräilyn tunnin ajon ennätyksen Meksikossa vuonna 1972, saavutettuaan tavoitteensa eli lähes 50 km. Eddy Merckx osallistui urallaan kaikenlaisiin kilpailuihin, olivat ne sitten ympäriajoja, yhden tai kuuden päivän kisoja tai MM-kilpailuja. Toisin kuin useimmat kilpapyöräilijät, hän myös kilpaili ympäri vuoden.

Merckx on yksi kolmesta pyöräilijästä, joka on voittanut Ranskan ympäriajon viisi kertaa. Tämän lisäksi hän on myös voittanut Italian ympäriajon viisi kertaa ja Espanjan ympäriajon kerran, eli yhteensä pyöräilijällä on 11 suuren ympäriajon voittoa. Hän on myös historian ainut pyöräilijä, joka on voittanut Ranskan ympäriajoissa samana vuonna sekä keltaisen eli yleiskilpailun, vihreän eli paras kirimies kuten myös punapalloisen paidan, joka taas tarkoittaa parasta mäkimiestä. Hänen vahvuutena olikin hänen monipuolisuutensa, jonka ansiosta Merckx voitti monenlaisia kilpailuita.

Merckx katsoi parhaaksi jättää kilpauransa vuonna 1978 ollessaan 32 vuotias. Pyöräilymaailmaa hän ei kuitenkaan koskaan jättänyt, vaan jatkoi kilpailemisen lopetettuaan esimerkiksi valmentamiseen keskittyen ja omaa nimeään kantavan polkupyöriä valmistavan yrityksen johtamiseen. Eddy Merckx –pyörät nauttivatkin ammattilaispyöräilijöiden suosiosta, ja Merckx on itse ollut monella tapaa mukana pyörien valmistuksessa ja suunnittelussa. Hänellä on kaksi lasta, joista toinen on myös kilpapyöräilijä.