Suurin pyöräilytapahtuma

1280px-Tour_de_France_2011_-_Lorient_-_9536

Epäilemättä maailman tunnetuin pyöräilytapahtuma on Ranskan ympäriajo, eli Le Tour de France. Ensimmäisen kerran se ajettiin vuonna 1903 ja se onkin siitä lähtien järjestetty joka vuosi (paitsi maailmansotien aikana). Le Tour de France on yksi kolmesta suuresta pyöräilytapahtumasta, joka koostuu kolmiviikkoisesta etappikilpailuista. Kaksi muuta tapahtumaa ovat Italian ympäriajo ja Espanjan ympäriajo, jotka ovat myöskin suuressa arvossa.

Ranskan ympäriajossa reitti vaihtelee vuodesta riippuen, mutta viime vuosina koko kilpailun yhteispituus on ollut 3000-4000 km. Kilpailu on yksi maailman rankimmista yhtäjaksoisista urheilusuorituksista, sillä siinä on haastavia vuoristo-osuuksia Alppien ja Pyreneiden ansiosta. Ranskan ympäriajossa on myös joukkuetaktiikka tärkeässä roolissa, sillä valtaosa etapeista ajetaan yhteislähtönä. Kilpailussa on myös muutama etappi, joka ajetaan henkilökohtaisena aika-ajona, ja nimenomaan nämä aika-ajot ovat usein auttaneet monet kilpailijat voittoon kokonaiskilpailussa. Alkuvuosien kilpailuissa ryhmässä ajaminen oli kiellettyä, ja tämä johti suuriin aikaeroihin kilpailun voittajan ja toiseksi tulleen välillä. Aikaerot ovat nykyään pienentyneet, koska kilpailijat ajavat ryhmässä, ja kaikkein pienin aikaero voittajan ja toiseksi tulleen välillä oli vuonna 1989, jolloin Greg LeMond voitti Laurent Fignonin vain kahdeksalla sekunnilla.

Jotta Ranskan ympäriajossa pärjää, täytyy pyöräilijän olla erittäin monipuolinen, sillä kilpailu vaatii sekä vahvuutta vaativissa vuoristonousuissa että myös aika-ajossa. Useat kilpailijat keskittyvätkin koko Le Tour de France –kilpailun voiton sijaan vain yhden etapin voittamiseen, ja kilpailijoista valtaosan tehtävänä on tukea oman tallin vahvimpia ajajia. Ranskan ympäriajossa kokonaiskilpailun johtajalla on päällään keltainen paita, parhaalla mäkiajajalla on punapilkullinen valkoinen paita ja parhaalla kirimiehellä vihreä paita. Koko kilpailun historiassa maailman parhaana pyöräilijänä pidetty Eddy Merckx on ainut kilpailija, joka on saanut nämä kaikki paidat yhden Tourin aikana.

Eniten voittoja olisi Ranskan ympäriajon historiassa yhdysvaltalaisella Lance Armstrongilla, joka voitti kilpailun seitsemän kertaa. Hänet kuitenkin todettiin käyttävän dopingia, jonka seurauksena kaikki Armstrongin voitot mitätöitiin. Näin ollen eniten voittoja on neljällä ajajalla, joita ovat Eddy Merckx, Jacques Aungetil, Bernard Hinault ja Miquel Indurain, joilla on kaikilla hallussaan viisi Le Tour de Francen voittoa. Belgialaisella Eddy Merckxillä on myös hallussaan eniten etappivoittoja, joita hänellä on 34 kappaletta.